Teófilo y Alí, la leyenda de dos inmortales


Boxing legend Muhamad Ali (L) and Cuban boxing legend Teofilo Stevenson (R) spar jokingly in the Roberto Balado box ring in 1996Con un minuto de silencio en tributo a la memoria de Mohamed Alí comenzó la cuarta edición de la Copa Teófilo Stévenson in Memoriam, como símbolo de una amistad convertida en leyenda y saludada por el torneo que a lo largo de esta semana ha rendido homenaje al mejor boxeador amateur de todos los tiempos.

Quiso el destino que cuatro años después del fallecimiento de Teófilo, en el mismo mes de junio, dijera adiós el más grande púgil profesional de toda la historia. Los dos protagonistas de la malograda Pelea del Siglo, unidos por una sincera amistad, forman parte ya de la leyenda inmortal del deporte de los puños.

“Aunque en esa pelea yo le iba al mío, al corazón y a la pegada que tenía Teófilo, creo que ganó la afición mundial. De una posible rivalidad surgió una gran amistad, que duró hasta la muerte hace unas semanas de Alí. Donde quiera que estén, ahora están juntos de nuevo, como grandes campeones los dos”, afirma Genovevo Griñán, presidente del Comité Organizador de la Copa en sustitución de Alcides Sagarra, quien se encuentra convaleciente en la capital del país.

La presencia de varias figuras de la Preselección Nacional y de púgiles de Venezuela e Islas Mauricio le ha dado a esta edición un toque especial. Así lo cree el morocho Gabriel Maestre, campeón panamericano en Toronto 2015 y muy conocido entre los amantes del boxeo cubano por sus victorias ante el monarca olímpico Roniel Iglesias: “Los venezolanos estamos muy contentos de estar aquí y aunque en mi caso no pude pelear por una lesión que sufrí en el Cardín allá en La Habana, sí he estado mirando la gran calidad de los boxeadores. He visto dos de aquí de Las Tunas que son muy buenos y no sé cómo no están en la Preselección Nacional. Para nosotros ha sido un honor venir, ojalá el año que viene nos vuelvan a invitar, para homenajear a Teófilo, el más grande de todos, tres veces campeón mundial y olímpico. Todos los boxeadores del mundo conocemos su gran carrera y seguimos su ejemplo”.

Con similar respeto se pronuncia el también titular continental en Toronto, Andy Cruz, uno de los más talentosos boxeadores antillanos de la actualidad, quien tras ganar el boleto olímpico en los 56 kilogramos, debió ascender hasta los 64 por problemas con el peso. “La verdad es que Teófilo era un hombre admirable, no hay nadie que no lo recuerde con respeto, fue el campeón de los campeones cubanos. Es el segundo año que vengo a esta Copa, ya la otra vez conseguí el título en los 56 Kg, aunque ahora la calidad es mayor, hay buenos boxeadores cubanos y venezolanos, y eso me motiva mucho más. Además de hacer mayor el homenaje a Teófilo”, asegura.

Si bien la presencia internacional distingue la edición del 2016, lo cierto es que una verdadera constelación de estrellas del pugilismo cubano ha vuelto a prestigiar el evento, tal y como ha sucedido desde el 2013. Entre ellos, el campeón olímpico de Moscú 1980, Armandito Martínez, asegura que siempre es una motivación especial visitar la tierra natal de un hombre al que pudo llamar amigo.

“Yo tengo el orgullo de haber sido de sus compañeros de equipo en muchísimos eventos internacionales, así que imagínate cuántas cosas compartimos en todos esos años. Cuando Teófilo ganó los Juegos Olímpicos en Munich 72, yo era todavía un boxeador escolar y soñaba con algún día poder ser como él. Cinco años después entré al Equipo Nacional y a pesar de que era ya doble campeón olímpico, me sorprendió su modestia, la facilidad con la que te daba un consejo o un poco de ánimo.

“Por eso he venido a las cuatro ediciones de esta Copa que lleva el nombre del mejor boxeador cubano de todos los tiempos, y en esta ocasión estoy muy contento, porque allá en Puerto Padre le rendimos el homenaje que se merece, con la presencia de sus familiares, de todo su pueblo, de las autoridades de la localidad, además de nosotros, sus amigos y compañeros, y de grandes glorias deportivas como Javier Sotomayor, el Jabao Herrera, entre otros”, dice el avileño que ha visto a sus dos hijos escalar el cuadrilátero.

La pelea inmortal

Entre combate y combate, en medio de las largas jornadas eliminatorias, las tertulias son frecuentes entre hombres de la talla de Félix Savón, Mario Kindelán o los tuneros José Gómez y Damián Austin. Y si bien Armandito Martínez se atreve a afirmar que en realidad la mejor pegada que ha visto en su vida es la del colombiano Gómez, monarca estival en Moscú 80, lo cierto es que la conversación regresa una y otra vez a Teófilo.

“Todos guardamos alguna anécdota con Teófilo y en mi caso esos recuerdos son muchos por la relación tan estrecha que tenía con él”, afirma Genovevo Griñán, antes de revelar que fue “muy difícil enfrentar un momento como el del otro día, cuando estuvimos en el cementerio de Puerto Padre, donde descansan sus restos, porque ahí no estaba solo el gran campeón, sino el tremendo hombre que conocí, que visitó tantas veces mi casa, el hermano, padrino de mi primer hijo, el amigo inolvidable. Sin embargo, ese mismo día le pedí al resto de mis compañeros que no lo recordáramos con tristeza, porque la alegría fue una de sus principales virtudes. Yo lo recuerdo siempre sonriendo hasta el final”.

Alguno recuerda también aquella ocasión en la que se encontró en Isla de la Juventud a un obrero sin zapatos e hizo esperar a todos más de dos horas, hasta que regresó de la habitación del hotel con un par nuevo que le regaló sin reparos. Pero lo cierto es que en estas cinco jornadas de remembranzas el tema más recurrente ha sido la llamada Pelea del Siglo, cuando estuvieron a punto de enfrentarse dos verdaderas fuerzas de la naturaleza.

“Los atletas del Equipo Nacional hablamos mucho con nuestros entrenadores de aquel posible combate entre Stévenson y Alí. Los que vieron a Teófilo en sus mejores tiempos dicen que en los entrenamientos era todavía más impresionante y que el resultado de esa pelea habría dependido únicamente de la forma en que se organizara, porque Alí estaba acostumbrado a 15 rounds y Stévenson a solo tres”, asegura Andy Cruz.

Por su parte, Armandito Martínez opina desde la posición de quien presenció en primera fila la historia: “Yo viví muy de cerca todo lo que rodeó a ese combate, porque estuve en el tope de 1978 contra Estados Unidos en el Madison Square Garden y allí todos hablaban de esa pelea. A 15 rounds hubiera sido muy difícil, por la preparación física, pero con Teófilo todo era posible.”

Finalmente, el venezolano Gabriel Maestre se suma al debate: “Yo veo muchos vídeos de grandes boxeadores y he visto peleas de los dos. Alí era un artista encima del cuadrilátero, pero lo que hacía Stévenson era impresionante. Con la experiencia que tengo después de todos estos años, te digo que en igualdad de condiciones ninguno habría podido noquear al otro. Habría sido la mejor pelea de la historia del boxeo”.

 

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Manatí retó al fútbol de América en Uruguay


Cuba, en el choque de cuartos de final ante Brasil. / Foto: Sitio oficial del torneo.

Cuba, en el choque de cuartos de final ante Brasil. Foto: Sitio oficial del torneo.

A lo largo de la última semana, el nombre de Manatí se ha hecho célebre en la ciudad uruguaya de Maldonado y en buena parte del cono sudamericano. De los 11 equipos que animaron la III Copa América de Fútbol Unificado de Olimpíadas Especiales, solo dos no eran Selecciones Nacionales: el elenco chileno, ubicado último y goleado en cada salida, y el que representa a la escuela especial Frank País García y a todo el territorio manatiense, que llegó como presunta cenicienta y desde el primer instante se convirtió en la gran sensación.

En tierras charrúas, Manatí fue Cuba y regaló un espectáculo impresionante, situándose a la par de una de las regiones con mayor calidad y tradición en el fútbol mundial. Los muchachos dirigidos por Elías Ankle acapararon las principales portadas del día inaugural, cuando debutaron con goleada de 4-1 ante Perú. Luego, en la disputa del primer puesto de la llave B, demostraron que iban en serio e igualaron 2-2 con Paraguay, para avanzar como primeros de grupo.

La representación de la isla beisbolera del Caribe se encontró entonces a la primera potencia mundial en cuartos de final. Ante Brasil, de acuerdo con reportes de prensa desde la sede, los manatienses dominaron todo el encuentro y, aunque llegaron perdiendo 2-1 al final, consiguieron un espectacular empate de última hora que forzó a la definición por penales. Quizás por la inexperiencia de los antillanos o por el peso enorme de la camiseta verdeamarelha, los sudamericanos terminaron ganando desde el punto fatídico y avanzaron a semifinales.

Por los puestos del quinto al octavo, los cubanitos sufrieron su primer revés de toda la lid al caer 3-0 ante Paraguay, pero en la lucha por el séptimo escaño se despidieron con inapelable goleada de 6-1 frente a Bolivia.

La Copa América de Fútbol Unificado de Olimpíadas Especiales reunió a equipos de Ecuador, Uruguay, Brasil, Venezuela, Paraguay, México, Bolivia, Argentina, Perú, Chile y Cuba, integrados sobre la cancha por seis atletas con discapacidad mental y cinco jugadores unificados, menores de 21 años.

Premier 12: La Ley de la Gravedad envía a Cuba de regreso a casa


Foto: Ricardo López Hevia

Foto: Ricardo López Hevia

Con la certidumbre de los fenómenos inexorables, Cuba cedió este lunes 7×2 ante Corea del Sur y se despidió en cuartos de final del Premier 12 de Béisbol.

Después de un tránsito convulso por el torneo, el revés definitivo se consumó sin estridencias, casi con la misma naturalidad con la que aceptamos en nuestras vidas la Ley de la Gravedad: la nave de Víctor Mesa se elevó tanto como pudo y todos nos sentamos ante nuestras madrugadoras pantallas a esperar que, agotada hasta la última reserva de combustible, comenzara a caer.

Y ciertamente el descenso fue rápido. Frank Montieth no tenía recursos para escapar ante una tanda doctorada en hacer contacto con la bola y pereció inevitablemente ante el bombardeo masivo del segundo inning, cuando los asiáticos conectaron todo lo que enviaron tres lanzadores cubanos hacia la goma y no pararon hasta marcar cinco carreras, con igual número de jits consecutivos y seis en total.

La reacción del quinto capítulo alcanzó para recordarnos el ancestral ADN guerrero de los equipos cubanos, aunque ya no sea suficiente para obrar milagros. El sencillo de Stayler Hernández remolcó una carrera y provocó otro error (el enésimo) en el corrido de las bases; mientras que el cañonazo de Yuniesky Gurriel, responsable de la segunda anotación, nos habrá hecho pensar a muchos que quizás, solo quizás, el mayor de los tres hermanos se habrá llevado la mejor parte cuando su padre repartió los genes que le convirtieron en el hombre de los grandes momentos.

Párrafo aparte para Yuliesky Gurriel. Después de su exitoso paso de un año por el mejor béisbol japonés y de la inexplicable negativa a regresar a la liga nipona, luego de su Expediente X que le llevó a autoexcluirse de la Selección que asistió a los Panamericanos de Toronto, y en medio de una temporada doméstica de ciencia ficción, en la que batea por encima .500, no tenía otra salida que ser el líder del equipo en la primera edición del Premier 12.

Sin embargo, el número 10 volvió a fallar en el momento clave del choque decisivo, a la altura del quinto, cuando tenía el empate en sus muñecas; y después fue incapaz de tomar revancha ante un viejo y conocido fantasma, el “submarino” coreano Taehyon Chong, quien lo obligó a batear para doble play en la infausta final olímpica de Beijing y ahora lo dominó fácilmente, otra vez con roletazo por el campo corto.

Y si con toda razón algunos consideran lo anterior un lugar común, luego de tantas y tantas críticas recibidas por Yuliesky a lo largo de estos años, muchas de ellas inmerecidas, ahí les va un dato revelador del torneo hecho por el inamovible tercer bate del equipo cubano: luego de seis choques e innumerables oportunidades, regresa a casa sin carreras impulsadas.

El resto del partido quedó para la anécdota. Los coreanos tuvieron tiempo de completar 13 jits ante nueve lanzadores cubanos y Víctor Mesa finalmente resolvió uno de los grandes misterios del universo: Jónder Martínez y Yoelkis Cruz existen, no fueron abducidos y, definitivamente, no estaban de vacaciones en ninguna playa taiwanesa. Viéndoles lanzar, con poco o ningún dominio sobre los bateadores rivales, nos quedamos sin entender el porqué no trabajaron antes. A fin de cuentas, no hicieron nada distinto del resto de sus compañeros.

Ciertamente, el regreso a casa será triste. No se acopiaron demasiadas vivencias positivas como para justificar jolgorio alguno, luego de sumar apenas tres victorias en seis salidas y confirmar la certeza de que el béisbol cubano sigue mortalmente enfermo.

Mientras, unos cuantos burócratas, de esos que no se toman el trabajo de madrugar para ver a su equipo, seguirán habano en mano, contemplando de qué manera se autodestruye la mayor pasión nacional. El día que definitivamente muera de inanición, presa de la desidia, se estrecharán las manos y harán un último brindis al sol, satisfechos de su obra.

Premier 12: Cuba ante Corea del Sur en cuartos de final


cuba vs korea_seoulsuperseries_game1La Selección Nacional cubana enfrentará este lunes a Corea del Sur en los cuartos de final del Premier 12 de Béisbol, tras los resultados de la última jornada clasificatoria del torneo que acogen Taipéi de China y Japón.

Luego de su victoria de 2×1 ante Italia y del revés de Holanda frente a Canadá (3×1), los cubanos ascendieron al segundo puesto del grupo A, dueños de tres éxitos y dos fracasos. Con idéntico balance concluyeron los holandeses, pero su derrota de 6×5 ante el equipo de Víctor Mesa los relegó al tercer puesto.

Mientras, en la llave B, Japón derrotó este domingo a Venezuela 6×5 y les dejó fuera del torneo. Los nipones ganaron sus cinco partidos y avanzaron primeros, seguidos por Estados Unidos y Corea del Sur (3-2), que concluyeron por ese orden luego de que los norteamericanos vencieran hoy a los asiáticos 3×2 en 10 entradas. México obtuvo el cuarto boleto de la agrupación, pues a pesar de concluir igualado con Venezuela (2-3), ganó 6×4 el duelo particular.

De esta manera, en la muerte súbita de este lunes Japón enfrentará a Puerto Rico, Canadá a Venezuela y Estados Unidos a Holanda. Cuba tendrá que lidiar con la selección de Corea del Sur, enfrentamiento que llega precedido de una división de honores en la reciente serie amistosa efectuada en Seúl.

¿Qué sucede en realidad con Higinio Vélez?


higinio-gLa controvertida figura de Higinio Vélez y su polémico periodo al frente de la Federación Cubana de Béisbol andan en los últimos días en el centro de un debate con sordina: los círculos más cerrados del béisbol comentan la inminencia de su salida del cargo, si bien el silencio oficial es hasta ahora la única respuesta a lo que ha sido por años un clamor popular.

Algunas fuentes consultadas por Esquina Caliente aseguran que todo podría ser cuestión de horas y otros han confirmado que la medida estaría ya tomada, a la espera únicamente de confirmación.

Como sea, lo cierto es que el béisbol cubano necesita evolucionar hacia concepciones modernas del deporte y para eso hará falta tomar decisiones para las cuales no parecen estar preparados Higinio y el colectivo que lo ha acompañado a lo largo de estos años.

Tras una prolongada sequía de títulos importantes y en medio de una imparable lluvia de deserciones que ha dejado a la pelota cubana sin muchas de sus principales figuras, el trabajo realizado por la Dirección Nacional de Béisbol se cuestiona una y otra vez, aunque las medidas esperadas por los más drásticos brillan por su ausencia.

 

Anuncian el Premier12, un torneo beisbolero de superélite que se jugará en el 2015


El cubano Alfredo Despaigne en el Clásico Mundial de BéisbolEl Clásico Mundial, hasta ahora convertido en rey indiscutible de los torneos internacionales de béisbol, podría verse relegado el próximo año, después de que el presidente de la Confederación Mundial de Béisbol y Softbol (WBSC, por su siglas en inglés), Riccardo Fraccari, anunciara este miércoles el lanzamiento del Premier12, un torneo de élite que tendrá por sede a Taipei de China en noviembre de 2015 y contará con la presencia de las doce naciones mejor clasificadas del ranking mundial.

De acuerdo con el directivo italiano, el Premier12 se celebrará con una frecuencia de cuatro años y debe acoger a muchos de los mejores peloteros del mundo, pues la fecha para la que está programado no coincide con la celebración de las principales Ligas del Mundo, fundamentalmente de la MLB, cuya Serie Mundial concluye en los días finales de octubre. Así, el Premier12 podría dejar detrás las limitaciones que han lastrado al Clásico Mundial, hasta ahora efectuado en el mes de marzo, cuando las principales estrellas apenas comienzan a alistarse para la nueva temporada.

Asimismo, trascendió que la WBSC prevé premios económicos para todos los equipos y Federaciones Nacionales que participen en El Premier12, al tiempo que se haría cargo de todos sus gastos (transporte aéreo, alojamiento, etc.) durante los 12 días que debe durar la competición.

En noviembre de este año, la WBSC anunciará las Selecciones clasificadas para la primera edición, luego del cálculo final del Ranking Mundial 2014. Actualmente, los doce países mejor ubicados son Estados Unidos, Japón, Cuba, Taipei de China, República Dominicana, Holanda, Canadá, Corea de Sur, Puerto Rico, Venezuela, Italia y México.

Según la información que publica el sitio oficial de la WBSC, la utilización del Ranking Mundial como única vía de clasificación para El Premier12 pretende despertar mayor interés de cada país por las Copa Mundiales de las categorías sub-12, sub-15, sub-18 y sub-21, cuyos resultados influyen en la ubicación dentro del ranking.

El presidente Fraccari consideró que “el Premier12 reunirá a las mejores naciones del béisbol y dará a los mejores jugadores de béisbol del mundo la oportunidad – y el más alto honor – de representar a sus países en un escenario global”. El anuncio del Premier12 forma parte del gran esfuerzo que realiza la WBSC para fortalecer las aspiraciones del béisbol y el softbol de regresar a los Juegos Olímpicos.

Formato del Torneo

Se disputará un total de 38 partidos en el Premier12, con los 12 equipos divididos en dos grupos y una etapa inicial de todos contra todos de la que saldrán cuatro clasificados por llave. La segunda fase prevé partidos en cuartos de final, semifinales y una la final por la medalla de oro, además de la discusión del tercer puesto.

El Premier12 se programará siempre el año anterior a los Juegos Olímpicos de Verano y podría llegar a servir como Clasificatorio Olímpico, si se incluyera en los Juegos Olímpicos.