“Ver una piscina vacía es como si nos quitaran fuerzas para seguir andando”


Rafael Pérez Rodríguez, padre de la natación en Las Tunas. / Foto: Del autor.

Rafael Pérez Rodríguez, padre de la natación en Las Tunas. / Foto: Del autor.

Rafael Pérez Rodríguez es el padre de la natación tunera. Y, definitivamente, una de esas personas que prefieren ver el vaso medio lleno; o mejor, la piscina, el lugar en el que ha dejado los mejores años de su vida.

Porque mucho de optimista debe tener alguien que haya emprendido el camino de desarrollar este deporte en una provincia con tantas carencias en materia de infraestructura. Dedicado desde 1968 a formar ondinas y tritones, Rafael se las ingenió para comenzar a obtener resultados relevantes, a pesar de que no fue hasta 1996 que la ciudad cabecera contó con una verdadera alberca.

Desde entonces, la natación en Las Tunas ha sido otra, aunque en los últimos tiempos nuestra magnífica Piscina Olímpica haya estado demasiadas veces sedienta.

A nosotros, que sentimos tanto amor por la natación, ver una piscina vacía es lo más duro que nos puede pasar. Ver una piscina vacía es como si nos quitaran fuerzas para seguir andando. De alguna manera, una piscina sin agua es como quitarte un pedazo de tus sueños y tronchar el futuro de un posible campeón”, asegura el hombre al que sus antiguos alumnos le profesan un respeto casi reverencial.

“Por el contrario, tener una piscina llena y con tantos niños es algo que no se puede explicar con palabras. Ahí veo ahora mismo el futuro, la posibilidad de mantener un trabajo de muchos años en los que nos hemos acostumbrado a estar entre las mejores provincias del país”, afirma mientras observa a una decena de pequeñines en ese rectángulo acuático que por cinco décadas ha sido su casa.

Les sonríe con la mirada y emprende un diálogo fácil y distendido, suficiente para comprender que por ejemplos como el suyo, el Instituto Nacional de Deportes, Educación Física y Recreación (Inder) puede celebrar orgulloso, este 23 de febrero, su aniversario 55.

El despertar de la natación tunera…

Estuvimos 10 años en proceso de construcción, hasta que en 1996 conseguimos abrir la Piscina Olímpica. Fue una aspiración de toda la vida hecha realidad, porque hasta ese momento habíamos tenido que trabajar sobre todo en las zonas marítimas y, aquí en Las Tunas, con muy pocas opciones. La piscina nueva permitió que hiciéramos una Academia Provincial, luego al país le gustó la idea de convertirla en un Centro Regional de Alto Rendimiento y tuvimos aquí a atletas desde Ciego de Ávila hasta Guantánamo.

Todo eso sirvió de base para el desarrollo de la natación tunera, vinieron los mejores entrenadores de cada una de esas provincias y fue muy bueno compartir sus experiencias. Creo que ese fue el verdadero despertar, a pesar de que siempre participamos en competencias nacionales y habíamos tenido atletas de nivel internacional, como Diana Valladares.

Los primeros años…

En los primeros años de la Revolución, entre el 61 y el 63, yo practiqué la natación con un profesor que había venido de Santa Clara. Después me fui a la Escuela de Educación Física de El Caney de Las Mercedes y ya en el 68 comienzo a trabajar en la natación tunera. En aquella época había que trabajar donde se pudiera y tuvimos que hacerlo por ejemplo en el río de La Piedra, en la presa de El Cornito y un poco menos en la piscina del Club Familiar, que pertenecía a Gastronomía y siempre se hacía difícil de utilizar.

Más tarde se construyó esta piscina de la CETMI, que fue un gran paso de avance, aunque la verdad es que el despegue real se produjo en 1996, con la Piscina Olímpica.

La natación como deporte más integral…

Nosotros valoramos este deporte como el más completo que existe. Además del trabajo físico que exige, les proporciona salud y bienestar a todos sus practicantes. Por eso exhorto a todos los niños tuneros, y a sus padres, a que se acerquen a la piscina, pues más allá de que puedan convertirse en buenos atletas, tendrán asegurada una formación física integral.

Aniversario 55 del Inder…

Siempre cumplir años es motivo de satisfacción, de alegría, por lo mucho que hemos vivido. En mi caso, solo  puedo sentir orgullo de haberme decidido hace casi 50 años a escoger la natación. La satisfacción es enorme cuando miramos hacia atrás y vemos a tantos atletas que hemos formado, que han triunfado nuestras ideas y hemos cumplido los sueños que entonces teníamos.

Creo que en este nuevo aniversario del Inder debemos celebrar todo lo conseguido, sobre todo la labor internacionalista que hemos realizado, contribuyendo a formar atletas en muchos países del mundo.

Internacionalista en Ecuador…

Allá, como acá, yo hice siempre el mismo esfuerzo. Estuve trabajando durante cuatro años, consagrado día a día al desarrollo del deporte ecuatoriano. La verdad es que se avanzó bastante y la gente se motivó mucho, hasta el punto de que concluida la misión enviaron cartas pidiendo que regresara. Hace poco volví y estuvo algunos meses, allá me quieren mucho y quién sabe si dentro de poco me doy otra vueltecita…

Casi una vida dedicada al deporte…

La primera gran satisfacción es la de saber que tantos años de trabajo no fueron en vano. Ahora mismo miro a mi alrededor y veo en esta piscina a seis, siete, diez entrenadores trabajando con tantos niños, y recuerdo que todos ellos fueron hace años alumnos nuestros.

Además, queda la tranquilidad de haber hecho en cada momento lo que debía hacerse por el bien del deporte tunero y por el desarrollo de este país. Desde el año 68 no he hecho otra cosa que dedicarme por entero a la natación y han pasado cientos de niños por mis manos, mucho de ellos convertidos después en entrenadores.

Siento por la natación un amor solo comparable con el que le tuve a mi madre. Y por eso ver esta piscina llena de niños y niñas es la mayor alegría que puedo sentir.

 

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